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Revista Panamericana de Salud Pública

Print version ISSN 1020-4989

Rev Panam Salud Publica vol.3 n.2 Washington Feb. 1998

http://dx.doi.org/10.1590/S1020-49891998000200011 

Se intensifica la lucha internacional contra la cepa de influenza A(H5N1)

 

 

El virus H5N1, que puede producir mortandad en las aves, se descubrió por primera vez en 1961 en golondrinas de mar de Suráfrica. Hasta mayo de 1997, lo único que se sabía del virus es que infectaba a varias especies de aves, incluidos los pollos y los patos. Para esa época murieron en Hong Kong, Región Administrativa Especial de China, miles de aves domésticas que habían contraído el virus, pero también se enfermaron con el mismo virus varias personas. El primer caso confirmado fue un niño de 3 años que falleció en mayo. Dos personas que estuvieron en contacto con él desarrollaron la infección más tarde. Uno de ellos, un trabajador de salud, no había estado en contacto con aves ni expuesto al virus en el laboratorio. No obstante, no puede afirmarse que la transmisión haya ocurrido de persona a persona. El segundo caso fue otro niño que asistía a la misma guardería que el caso índice y se conjetura que puede haber sido infectado por el primer niño o expuesto igual que él a las mismas aves. Entre los familiares de los casos no se han visto casos de infección, excepto en una ocasión, por lo cual es de creer que la transmisión de persona a persona no es muy probable. Al 8 de enero de 1998 se habían confirmado 16 casos y se estaban investigando tres más que se sospechaba podían ser causados por el virus. Desde el 28 de diciembre no se han notificado casos nuevos, pero de las personas que enfermaron cuatro han muerto y tres se encuentran gravemente enfermas. El resto se ha recuperado satisfactoriamente.

Los virus aislados de los primeros cuatro pacientes tenían todas las características genéticas del virus aviario H5N1, pero solo en dos de ellos se verificó que podían haberse originado en aves. Otros casos parecen haber sido expuestos al virus en el laboratorio. Todos los contactos de casos confirmados se han recuperado de dolencias similares a la gripe y han tenido resultados de laboratorio negativos a H5N1. Si bien no se ha podido establecer claramente la forma de transmisión de esta enfermedad, los pocos casos encontrados a pesar de la intensa vigilancia sostenida y la ausencia de diseminación en las familias de los casos indican que el virus no se transmite fácilmente. No obstante, los virus A de influenza son notorios por la facilidad con que entran en mutación. Es posible que una mutación produzca un virus A(H5N1) muy transmisible. Los casos de infección humana comprenden dos tipos levemente diferentes del virus, pero los investigadores no cuentan con pruebas para poder afirmar que ha habido mutación genética. El departamento de salud de Hong Kong mandó sacrificar 1,4 millones de pollos y otras aves y está llevando a cabo estudios epidemiológicos para obtener más información sobre el microorganismo. También se ha prohibido la importación de pollos vivos de China, principal abastecedora de aves. Al mismo tiempo, las organizaciones internacionales de salud pública están haciendo un gran esfuerzo conjunto para prevenir la dispersión en humanos de esa cepa de influenza. Los centros colaboradores en influenza de la OMS están actualmente trabajando con varias cepas H5 para preparar virus semilla en caso de que se necesite una vacuna. La preparación de una cepa vacunal puede ocupar varios meses pero, como no se ha comprobado ninguna transmisión de persona a persona, la OMS todavía no ha recomendado la elaboración de una vacuna. Por otra parte, se ha aumentado la vigilancia de la influenza en todos los hospitales y 63 clínicas públicas de salud en Hong Kong. Un equipo de cinco epidemiólogos del Centro Colaborador de la OMS de Referencia e Investigación sobre la Influenza en los Centros para la Prevención y el Control de Enfermedades (CDC) se encuentra investigando sobre el terreno y la OMS también ha destacado allí dos miembros de la División de Vigilancia y Control de Enfermedades Emergentes y otras Enfermedades Transmisibles, de la Región del Pacífico Occidental. Se siguen estudiando las muestras de sangre de los contactos de cuatro personas con infección comprobada y la vigilancia se ha extendido tanto a las aves domésticas como a las silvestres. El Centro Colaborador también ha preparado un juego de reactivos que se enviará dentro de poco tiempo a 82 países para diagnosticar la cepa H5N1. Por el momento, no se justifica imponer restricciones de viaje o cuarentenas. (Organización Mundial de la Salud. International effort to combat new influenza strain stepped up. Comunicado de prensa WHO/92, 15 de diciembre de 1997; Influenza A(H5N1) in Hong Kong: two new suspect cases. Comunicado de prensa WHO/93, 17 de diciembre de 1997; y Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, EUA. Human spread of Hong Kong 'bird flu' unlikely. CNN Interactive, 8 de enero de 1998. URL: http://cnn.com/HEALTH/9801/08/health.flu.reut/index.html )