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Revista Panamericana de Salud Pública

Print version ISSN 1020-4989

Rev Panam Salud Publica vol.4 n.3 Washington Sep. 1998

http://dx.doi.org/10.1590/S1020-49891998000900020 

EL REGRESO DE LAS EPIDEMIAS
Salud y sociedad en el Perú del siglo XX
Marcos Cueto. Lima: Instituto de Estudios Peruanos; 1997, 256 pp.
ISBN 9972 51 011 5

 

 

La presente obra constituye un estudio fundamentado de las epidemias que han tenido lugar en el Perú en el transcurso del presente siglo. Su autor, que es investigador asociado del Instituto de Estudios Peruanos y docente de la Universidad Peruana Cayetano Heredia en Lima, ha escrito este libro al cabo de una serie de investigaciones sobre las epidemias que se han producido en su país. Según comenta en el prólogo, sus estudios fueron posibilitados en un inicio por el acceso a grandes bibliotecas médicas, como la National Library of Medicine en Washington, D.C. y la del Instituto Wellcome en Londres, y la edición de la obra gracias al apoyo brindado por la OPS y la Fundación Guggenheim.

Para Cueto, las epidemias y las medidas sanitarias aplicadas para combatirlas forman parte fundamental de la historia de la salud pública en cualquier país. En el caso del Perú, las epidemias han tenido un enorme impacto sobre la vida social y cultural en el siglo XX, ya que han contribuido a la consolidación de los organismos estatales de salud pública, a la división del país en regiones y a la advertencia de una asociación entre las epidemias recurrentes, el fondo étnico y el grado de desarrollo. Al examinarse cada brote se analizan su impacto, las técnicas y políticas con que se combatió y las diferentes reacciones sociales representadas por las actitudes de las autoridades regionales, la Iglesia, los comerciantes, los médicos y los sectores populares. Se describen epidemias como la de peste bubónica, que afectó a las principales ciudades costeras de 1903 a 1930, y la de fiebre amarilla, que atacó localidades de importancia portuaria y azucarera entre 1919 y 1922. Posteriormente se analizan las iniciativas emprendidas para combatir el tifus y la viruela en los territorios andinos (destacándose al respecto la eficaz actuación del médico Núñez Butrón y de las brigadas sanitarias de los años treinta) y las campañas de control y erradicación de la malaria, enfermedad que era endémica en la costa y en la selva. El quinto capítulo describe la epidemia de cólera de 1991, que causó más de 320000 casos en todo el país y que llegó a menoscabar la exportación del pescado, el comercio de alimentos y la industria turística.

Cabe destacar la solidez de la investigación histórica que sirve de base a la presente obra (en la bibliografía se discrimina entre fuentes primarias y secundarias), el ameno estilo narrativo que hace sumamente agradable su lectura, y el compromiso personal del autor cuando expone sus opiniones de forma categórica. En el epílogo se subraya la necesidad de superar el vínculo entre enfermedad y pobreza con el apoyo del Estado y de promover la integración, la autoestima y el desarrollo.

No es tarea fácil, como reconoce el propio Cueto, romper radicalmente con el patrón vigente, que se basa en respuestas temporales en función de emergencias. Más provechoso sería concentrar la atención en los cuidados básicos y preventivos, utilizar con creatividad los pocos recursos existentes, seleccionar cuidadosamente las tecnologías, definir prioridades según las necesidades locales, integrar la medicina tradicional con un sistema sanitario nacional, y promover la participación activa de organizaciones profesionales y comunitarias. El hecho de que las sucesivas epidemias sufridas por el Perú también hayan suscitado comportamientos admirables, tales como las acciones heroicas de los médicos y la favorable respuesta popular a medidas sanitarias a la vez creativas y eficaces, permite esperar que aun en condiciones adversas se pueda interrumpir el círculo vicioso entre pobreza y enfermedad, para así reducir las posibilidades de que periódicamente surjan brotes epidémicos como los presenciados en el siglo XX.

 

 

Esta obra debe pedirse directamente a: Instituto de Estudios Peruanos, Horacio Urteaga 694, Lima 11, Perú. Fax: 51-14-43-24981.