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Revista Panamericana de Salud Pública

Print version ISSN 1020-4989

Rev Panam Salud Publica vol.10 n.2 Washington Aug. 2001

http://dx.doi.org/10.1590/S1020-49892001000800008 

Instantáneas

 

La lactancia materna y la mortalidad infantil en América Latina

 

 

La baja prevalencia y la baja duración de la lactancia materna se asocian con un aumento del riesgo de morbilidad y mortalidad en lactantes, sobre todo por enfermedades diarreicas e infecciones respiratorias agudas. Sin embargo, los estudios publicados acerca de este tema tienen varios problemas metodológicos. Por ejemplo, la lactancia materna ha sido analizada generalmente como una variable dicotómica y a veces no ha sido definida claramente. Además, aunque el riesgo de mortalidad asociado con la lactancia no materna depende en gran medida de la edad, la mayoría de los estudios no han diferenciado a los lactantes en alto y bajo riesgo, lo cual dificulta la cuantificación de los beneficios de la lactancia exclusivamente materna y la comparación de los beneficios obtenidos dependiendo de la edad del lactante. Los autores de este estudio han investigado el efecto que sobre la mortalidad infantil tienen la lactancia exclusivamente materna durante los 3 primeros meses de vida y la lactancia parcialmente materna desde entonces hasta el año en América Latina y el Caribe.

Los datos sobre la lactancia materna se obtuvieron de encuestas recientes con representatividad nacional realizadas en 16 de los 36 países de América Latina y el Caribe. En los menores de 4 meses, la lactancia se clasificó como exclusivamente materna, parcialmente materna o no materna, y en los lactantes de 4 a 12 meses como parcialmente materna o no materna. Se utilizaron métodos de riesgos atribuibles para calcular la fracción de la mortalidad por enfermedades diarreicas e infecciones respiratorias agudas que podrían ser evitadas por la lactancia exclusivamente materna de los niños menores de 4 meses y por la lactancia parcialmente materna de los niños de 4 a 12 meses. La población de lactantes cubierta por este estudio fue del 87,2% en el Caribe, del 95,6% en Centroamérica y del 82,1% en Sudamérica.

Los resultados obtenidos revelaron que el 55% (intervalo de confianza del 90%: 36 a 66%) de las muertes de lactantes latinoamericanos por enfermedades diarreicas (61%) e infecciones respiratorias agudas (51%) serían evitables con la lactancia exclusivamente materna de los menores de 4 meses y con la lactancia parcialmente materna de los lactantes de 4 a 12 meses. La lactancia exclusivamente materna de los menores de 4 meses evitaría el 66% (intervalo de confianza del 90%: 48 a 76%) de estas muertes (78% por enfermedades diarreicas y 57% por infecciones respiratorias agudas), mientras que la lactancia parcialmente materna de los lactantes de 4 a 12 meses evitaría el 32% (intervalo de confianza del 90%: 10 a 51%) de las mismas (33% por enfermedades diarreicas y 31% por infecciones respiratorias agudas). Por otro lado, el 13,9% (intervalo de confianza del 90%: 8,8 a 18,5%) de las muertes por cualquier causa también serían evitadas con estas medidas, lo cual significa aproximadamente 52 000 (intervalo de confianza del 90%: 33 098 a 69 320) muertes evitables en toda América Latina y el Caribe.

Para las enfermedades diarreicas, la mortalidad evitable en lactantes de menos de 4 meses osciló entre 0,84 en Cuba y 0,57 en Perú, y para las infecciones respiratorias agudas entre 0,66 en Trinidad y Tabago y 0,43 en Perú. En ambos casos, cerca de la mitad de las muertes evitables ocurrieron en Brasil y México, los dos países más poblados de la Región.

De acuerdo con estos resultados, los autores concluyen que la lactancia exclusivamente materna de los niños de menos de 4 meses y la lactancia parcialmente materna de los de 4 a 12 meses podría reducir sustancialmente la mortalidad infantil en América Latina y el Caribe. Como la mayor reducción potencial de la mortalidad infantil correspondió a los menores de 4 meses, las intervenciones destinadas a promover la lactancia materna deberían centrarse sobre todo en este grupo de edad. (Betrán AP, De Onís M, Lauer JA, Villar J. Ecological study of effect of breast feeding on infant mortality in Latin America. BMJ 2001;323:303-306.)