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Revista Panamericana de Salud Pública

Print version ISSN 1020-4989

Rev Panam Salud Publica vol.10 n.4 Washington Oct. 2001

http://dx.doi.org/10.1590/S1020-49892001001000006 

Instantáneas

 

Revisión sistemática de la literatura sobre telemedicina

 

 

La telemedicina consiste en el uso de las tecnologías de la información y de las comunicaciones para proporcionar servicios de atención sanitaria a personas que se encuentran lejos de los profesionales sanitarios. Se supone que la telemedicina pueda mejorar la asistencia y la equidad de la distribución de los servicios al incrementar la accesibilidad, especialmente en zonas remotas. No obstante, como ocurre con cualquier técnica nueva, antes de adoptar un uso generalizado de la telemedicina, es necesario demostrar su superioridad con respecto al método que pretende sustituir.

En este estudio, los autores analizan las pruebas existentes acerca de la eficacia y eficiencia económica de la telemedicina, con el fin de proporcionar bases sólidas para la toma de decisiones relacionadas con la implantación de estos servicios.

Se efectuó una búsqueda bibliográfica en varias bases de datos para encontrar estudios acerca de la telemedicina. Los criterios de inclusión de los estudios fueron los siguientes: que consideraran de forma científicamente válida los resultados de alguna forma de telemedicina en relación con los cambios administrativos, el desenlace de los pacientes o la evaluación económica, y que compararan la aplicación de la telemedicina con una alternativa convencional. Se excluyeron los estudios no controlados y los que solo describieran la factibilidad de la telemedicina o solo evaluaran técnicamente algún sistema. También se excluyeron los artículos duplicados. La calidad metodológica de los estudios que no consistieran únicamente en análisis económicos se clasificó, por orden decreciente, del siguiente modo: 1) metaanálisis de ensayos clínicos aleatorizados controlados; 2) ensayos clínicos aleatorizados controlados con muestras amplias; 3) ensayos clínicos aleatorizados controlados con muestras reducidas; 4) estudios prospectivos controlados no aleatorizados; 5) estudios retrospectivos controlados no aleatorizados; 6) estudios de cohortes; 7) estudios de casos y controles; 8) series clínicas no controladas, estudios descriptivos y métodos de consenso, y 9) informes de casos o informes anecdóticos.

Se identificaron 1 124 artículos, entre los cuales se seleccionaron 133 para un examen más detallado. Se consideró que 50 cumplían los criterios de inclusión: 14 analizaron la aplicación de la telemedicina a diferentes tipos de consultas médicas; 7 a la monitorización o asesoramiento de los pacientes; 13 a la telerradiología, y los demás a los servicios de urgencias, psiquiatría, dermatología, cardiología, oftalmología o anatomía patológica. Dieciséis estudios consistieron fundamentalmente en análisis económicos, mientras que los otros 34 evaluaron algún parámetro clínico. En lo que se refiere a la calidad metodológica de estos 34 estudios, seis se incluyeron en el nivel 2-3, cuatro en el nivel 4-5, trece en el nivel 6, seis en el nivel 7 y cinco en el 8. En 30 (60%) estudios se incluyó algún tipo de análisis económico.

La mayoría de los análisis económicos consistieron en variantes de análisis de costos. En tres estudios se afirmaba haberse realizado análisis de costo-beneficio, pero, desde el punto de vista metodológico, eran, más que nada, estudios de análisis de costos, una vez que los beneficios se estimaron como ahorros (sobre todo de costos de viaje) en comparación con la alternativa convencional. Tres de los cuatro estudios sobre la transmisión de imágenes diagnósticas indicaron que la telemedicina era más cara que la alternativa más barata. Los análisis económicos revelaron que la telerradiología, en particular la transmisión de imágenes de tomografía computadorizada, puede ahorrar costos, aunque uno de estos estudios, con buena calidad metodológica, no confirmó este dato. En general, la calidad de los análisis económicos fue baja.

Esta revisión demuestra que todavía existen pocos datos sobre la eficacia y la relación costo-efectividad de la telemedicina. De los más de 1 000 artículos revisados, la gran mayoría eran informes sobre la factibilidad de diferentes aplicaciones y fueron muy pocos los que incluyeron comparaciones con métodos convencionales alternativos. Por el momento, las pruebas más convincentes de la eficacia de la telemedicina están relacionadas con su aplicación en la telerradiología, la teleneurocirugía (trans- misión de imágenes de tomografía computadorizada antes de la transferencia del paciente), la telepsiquiatría, la transmisión de datos electrocardiográficos y el uso de consultas electrónicas (correo electrónico y videoconferencia) entre los profesionales. No obstante, incluso para estas aplicaciones, la mayor parte de la literatura existente trata de estudios piloto y de resultados a corto plazo y en muchos casos se analizó la eficacia de la aplicación, más que su efectividad. Los estudios sobre la relación costo-efectividad de la telemedicina siguen siendo escasos. (Roine R, Ohinmaa A, Hailey D. Assessing telemedicine: a systematic review of the literature. CMAJ 2001;165:765-771.)