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Revista Panamericana de Salud Pública

Print version ISSN 1020-4989

Rev Panam Salud Publica vol.19 n.4 Washington Apr. 2006

http://dx.doi.org/10.1590/S1020-49892006000400012 

INSTANTÁNEAS

 

Revisión sistemática sobre el efecto de Plasmodium falciparum en la función cognoscitiva

 

 

La infección por Plasmodium falciparum afecta a alrededor de 500 millones de personas en el mundo y causa 2,7 millones de muertes cada año. Esta es una de las principales especies causantes de malaria y al parecer puede causar daños al sistema nervioso central. Cada día gana más respaldo la hipótesis de que la infección grave por P. falciparum daña de manera más o menos persistente la capacidad cognoscitiva del enfermo, aunque no se sabe en qué medida esto pueda ocurrir cuando la enfermedad es menos grave. Este cuadro se hace aun más confuso por los diferentes criterios empleados para clasificar la gravedad de la enfermedad y por los diversos factores de riesgo que se han propuesto.

Los autores de este trabajo realizaron una revisión sistemática de los efectos de P. falciparum sobre la cognición, en particular la relación entre el parásito y la función cognoscitiva y las posibles diferencias en el deterioro neurológico y cognoscitivo en los niños y en los adultos.

La búsqueda abarcó todo lo publicado hasta agosto de 2005 y referido en MEDLINE (desde 1966), EMBASE (desde 1980) y PsycINFO (desde 1987). Los manuscritos se identificaron mediante la combinación de términos y palabras clave o por los títulos temáticos. Se revisaron las referencias bibliográficas de los artículos encontrados y las tesis de doctorado. Finalmente se analizó el texto completo de 25 documentos, de los cuales se descartaron 7 por no emplear pruebas estandarizadas para la población estudiada o controles adecuados o por no diferenciar claramente los resultados en niños y adultos.

En los niños, las formas graves de malaria estuvieron asociadas con un mayor grado de daño neurológico y cognoscitivo. En los adultos se encontraron deficiencias cognoscitivas relacionadas con la atención, la memoria y el lenguaje, pero no con la percepción visual o espacial o las funciones ejecutivas.

Aún no se conoce el mecanismo exacto mediante el cual el parásito P. falciparum causa el daño neurológico o cognoscitivo. La malaria puede influir negativamente en la cognición de manera indirecta, a través de una mala nutrición, la ausencia a la escuela o entorpeciendo el desarrollo psicosocial del enfermo. Sin embargo, hay pruebas contundentes de que la malaria cerebral causa trastornos como resultado de los daños directos que ocasiona en el cerebro. Trastornos específicos, como la disfunción del hipocampo y la lesión de la materia blanca subcortical, pueden provocar alteraciones de la memoria y del lenguaje. Un estudio señaló la posibilidad de que la malaria cerebral provoque daños estructurales en la materia blanca del cerebro. Según otra hipótesis, las neurotoxinas liberadas por los glóbulos rojos infectados pueden dañar las áreas corticales del cerebro y así menoscabar las funciones cognoscitivas del enfermo. Como la comprensión del lenguaje, el aprendizaje y el razonamiento se ven mediados por la memoria, es posible que el daño neurológico y cognoscitivo provocado por la malaria esté relacionado con esta zona del cerebro.

A pesar de algunas limitaciones de este estudio, los resultados indican que la malaria puede provocar deficiencias en la atención, la memoria, las habilidades visuales y espaciales, el lenguaje y las funciones ejecutivas, tanto a corto como a largo plazo. Estos daños pueden observarse en casos de malaria cerebral por P. falciparum, pero también en formas menos graves de la enfermedad. La información disponible indica que es posible que este parásito afecte al cerebro en su conjunto y no de forma localizada. Al parecer, la edad en que ocurre la infección y el número de reinfecciones pueden ser variables que determinan la magnitud del daño neurológico y cognoscitivo.

El hecho de que cada año se infecten más de 500 millones de personas con este parásito hace pensar que la malaria puede ser una de las causas más frecuentes de trastorno cognoscitivo en el mundo. (Kihara M, et al. The effect of Plasmodium falciparum on cognition: a systematic review. Trop Med Int Health. 2006;11(4):386.)